Na een vreselijk ongeluk in 2005 waarbij hij volledig blind werd, dacht Daan (31) dat zijn sportieve leven voorbij was. Maar de ex-militair pakte al snel de draad weer op. Samen met vijf visueel gehandicapte teamgenoten ging hij een uitdaging aan die door vriend en vijand voor onmogelijk werd gehouden: de beklimming van de 5895 meter hoge Kilimanjaro. Het werd een tocht waarbij iedereen z'n mentale en fysieke grenzen bereikte... en overschreed.

Onder de titel Blind Naar De Top zendt RTL5 dit najaar een verslag uit van deze beklimming. We volgen in drie afleveringen de belevenissen van Daan, Marinda,  Petra, Suleima, Ramona en Patrick op de flanken van de Kilimanjaro. Ze worden vergezeld door presentatoren Lieke van Lexmond, Dennis Weening en expeditieleider Wilco van Rooijen, de eerste Nederlandse bergbeklimmer die zonder extra zuurstof de Mount Everest beklom. Tijdens de tocht zijn Lieke en Dennis geblinddoekt, uit solidariteit met de deelnemers én om te ervaren hoe het is om zonder iets te zien een berg te beklimmen.

Samen laten zien dat er méér kan

Het programma Blind Naar De Top is gemaakt op initiatief van Vereniging Bartiméus Sonneheerdt. Deze goededoelenorganisatie streeft ernaar dat mensen met een visuele beperking (blind, slechtziend, meervoudig beperkt) zoveel mogelijk zelfstandig mee kunnen doen in de maatschappij en hun talenten kunnen ontwikkelen. Mensen die kunnen zien, denken bij blinden en slechtzienden meestal aan de dingen die ze níet kunnen. De missie van het programma en van Bartiméus Sonneheerdt is om te benadrukken wat mensen met een visuele beperking wél kunnen.

Daan en Marinda

De groep die de berg gaat bedwingen is een bonte verzameling onervaren jonge klimmers. Ex-militair Daan werd blind na een dramatisch ongeluk tijdens een militaire training. Hij is fysiek helemaal klaar voor deze uitdaging: 'Ik sport nu minstens zoveel als toen ik nog kon zien: dit is een geweldige test voor mijn fysieke en mentale conditie." Daan heeft zijn legercarrière tot zijn grote spijt vaarwel moeten zeggen maar bouwt met zijn vriendin Linda een nieuw leven op. Samen hebben ze onlangs een zoontje gekregen: Mats. 

Daan deelt zijn no-nonsense instelling en avontuurlijke karakter met Marinda (22) die kort na haar geboorte blind werd toen ze per ongeluk teveel zuurstof kreeg toegediend. Marinda is net als Daan zelfverzekerd en houdt niet van gezeur: "Je moet het gewoon dóen!". Haar visuele beperking compenseert ze met een prachtige zangstem die ze verder ontwikkelde tijdens een succesvolle studie op de Herman Brood academie. Haar favoriete sport is goalbal, een balsport speciaal ontwikkeld voor mensen met een visuele handicap.

Petra en Suleima

Petra is met haar 39 jaar de oudste van de zes deelnemers. Ze heeft glaucoom en kan met één oog - tussen grote zwarte vlekken door - een heel klein beetje zien. Petra is ondernemend, druk en wandelt over straat of ze net zo goed kan zien als ieder ander. Haar blindegeleidehond Pepper kan dan ook vaak niet voorkomen dat ze ergens tegenaan stoot. Petra is gek op paarden en voor een ritje over het strand draait ze haar hand niet om: "Mijn vriend zegt vaak: 'Gedraag je toch eens als een blinde!' Maar... waarom zóu ik?" 

De goedlachse Suleima is met haar 22 jaar de benjamin van de groep. Een zeldzame oogziekte zorgt ervoor dat de spontane Antilliaanse vooral zwarte vlekken ziet die opkomen en weer verdwijnen. Daaromheen is het wazig. Haar zicht is de afgelopen jaren helaas verslechterd en kan elk moment overgaan in totale blindheid. Dat maakt haar optimisme des te meer bewonderenswaardig. Op hulp zit ze niet altijd te wachten, liever helpt ze zélf, wat blijkt uit haar studiekeuze: Maatschappelijk werk en Dienstverlening. Suleima: "Ik loop nu stage op de middelbare school waar ik help bij de begeleiding van autistische kinderen." Suleima heeft vroeger veel gesport en gedanst: "Helaas was daar door allerlei oorzaken de laatste jaren de klad in gekomen. Maar speciaal voor deze beklimming heb ik de sportschool weer opgezocht en dat voelt erg goed!"

Ramona en Patrick

Waar Suleima veel licht nodig heeft om nog iets te kunnen onderscheiden, is Ramona (25) juist erg gevoelig voor licht, zó gevoelig dat ze overdag altijd een zonnebril moet dragen. Haar oogziekte zorgt ervoor dat ze als het ware door een heel klein kokertje moet turen en aan het eind van die koker alleen wazige contouren ziet. Die beperking weerhoudt Ramona er niet van met regelmaat de leuke kroegen en terrasjes in centrum van Tilburg op te zoeken: 'Ik geniet nog steeds volop van het Brabantse stadsleven!" Haar grote zelfstandigheid is zeer tegen de zin van haar familieleden, waarmee ze nog maar weinig contact heeft. "Ze vinden me veel te ondernemend en begrijpen niet waarom ik niet meer hulp accepteer. Ik wil met deze beklimming aan iedereen laten zien dat je als slechtziende écht gelukkig kan zijn en dat je je dromen kunt nastreven."

Voor Patrick, de andere man in het klimteam, moet het bedwingen van de top goed haalbaar zijn. Als marathonloper heeft hij een ijzeren conditie. Door een erfelijke afwijking mist Patrick een bepaald eiwit waardoor de beelden uit zijn ogen niet goed doorgegeven kunnen worden aan zijn hersenen. Hij heeft altijd een zonnebril op, want hij krijgt enorme hoofdpijn van licht. Patrick: "De prognose van mijn beperking is onvoorspelbaar. Mijn zicht kan van het ene op het andere moment verdwijnen, maar het kan ook nog jaren stabiel blijven." Na het moment dat bij hem op 17-jarige leeftijd de ziekte werd geconstateerd, is hij door een diep dal gegaan: "Ik was depressief en deed niet veel meer dan roken en een beetje hangen met vrienden. Maar op zeker moment heb ik mijn beperking geaccepteerd, ben ik gestopt met roken en keihard gaan trainen. Met mijn buddy heb ik inmiddels al diverse halve marathons gelopen. Een blindegeleidehond? Nee, daar heb ik mijn vrienden voor, haha!"

100 jaar Vereniging Bartiméus Sonneheerdt 

Vereniging Bartiméus Sonneheerdt werft al 100 jaar fondsen voor innovatieve projecten om mensen die blind of slechtziend zijn, jong en oud, zo volwaardig mogelijk mee te laten draaien in de maatschappij. Projecten die de zelfredzaamheid en participatie verbeteren en zorgen voor meer onderlinge verbinding tussen ziende en niet-ziende mensen. De vereniging probeert daarnaast ziende mensen bewust te laten worden waar blinden en slechtzienden dagelijks – soms letterlijk – tegenaan lopen. Bartiméus Sonneheerdt is volledig afhankelijk van giften en ontvangt geen overheidssubsidie. Met het programma Blind Naar De Top wil Bartiméus Sonneheerdt in dit jubileumjaar op spectaculaire wijze laten zien dat een visuele beperking geen bezwaar hoeft te zijn om grote dromen na te jagen en grote uitdagingen aan te gaan.